Terre-Nasa
La Terre prise en photo par le satellite Deep Space Climate Observatory, à plus de 1,6 millions de kilomètres (© Nasa).

Qui a prouvé que la Terre était ronde ?

24 août 2018 à 14h27

Dans le 1er numéro de Curionautes, tu as croisé le nom d’Ératosthène, un savant grec qui a démontré que la Terre était une sphère il y a plus de 2 000 ans ! Mais comment s’y est-il pris ?

Tout commence au 3e siècle avant notre ère. Cela fait déjà quelque temps que l’on suppose que la Terre est ronde comme un ballon, plutôt que plate comme une pizza (qui n’existe pas encore à l’époque, de toute façon). Mais allez prouver ça ! Eh bien Ératosthène, il l’a fait, en se servant juste de ses yeux, d’un puits et d’un bâton.

À l’époque, Eratosthène dirige la fameuse bibliothèque d’Alexandrie, au nord de l’Égypte. Il apprend que dans la ville de Syène, aujourd’hui appelée Assouan, tout à fait au sud du pays, le soleil éclaire le fond des puits à midi pile le 21 juin, date du solstice d’été (le moment de l’année où le Soleil est le plus haut dans le ciel, et où la journée est la plus longue). Il n’y a aucune ombre à l’intérieur, et si on plante un bâton au fond, il ne projette pas d’ombre non plus. Ce qui signifie que le soleil est pile à la verticale.

Fais l’essai avec une lampe de poche et un tube en carton posé droit sur une table : si tu mets la lumière pile au-dessus du trou, elle éclaire la table au fond du tube, mais si tu la décales de n’importe quel côté, il y a une ombre !

Bref. Ératosthène réfléchit et se dit que le Soleil, qui est super loin, doit envoyer des rayons parallèles entre eux sur toute la Terre. Donc, si la Terre était plate, on devrait observer le même phénomène au solstice d’été loin au nord ou au sud de Syène, disons par exemple… à Alexandrie, qui se trouve à plus de 1 000 km au nord. Mais si la surface de la Terre est bien courbe, alors un bâton planté verticalement à Alexandrie devrait au contraire projeter une ombre.

C’est plus clair avec ce schéma :

Au solstice d’été suivant, Eratosthène fait l’expérience en plantant un gnomon (sorte de bâton) bien droit dans le sol à Alexandrie. Bingo : il observe une ombre projetée au pied du bâton en plein midi !

Conclusion : oui, la Terre est bien ronde, comme d’autres observations en avaient donné l’intuition aux philosophes grecs (voir le récit dans ton magazine Curionautes des sciences n°1).

Mais Ératosthène ne s’arrête pas là : il va carrément calculer, avec une grande précision pour l’époque, combien mesure le tour de la Terre. Tout ça à partir de la fameuse ombre mesurée au pied du gnomon, de la distance approximative entre Syène et Alexandrie, et de notions de géométrie niveau collège ! Mais ça, c’est une autre histoire…

14 commentaires

  1. Sousou dit :

    Ce site est génial. Il ma vraiment aidée

  2. malmille dit :

    c’est un très bon site découvert au lycée, je le conseille

  3. Krebs dit :

    Dire que la terre est ronde prête à confusion. Un disque est rond et plat donc dire que la terre est ronde peut très bien dire que la terre est plate! (Voir la carte de L’ONU représentant les états du monde). Le titre de l’article précise bien que la terre est une sphère alors pourquoi ne pas utiliser les bons termes?

  4. Metallic Man dit :

    J’ai hâte de découvrir les autres articles ! Très intéressant, merci !

  5. un-fan-de-harry-potter dit :

    C’est de Ératosthène que viennent les premières preuves mais deux autres avait lui ont supposé que la terre était ronde

  6. Mevi mael dit :

    Dingue la maths est passionnante comme la physique. Erastostene merçi

  7. Extrème dit :

    Bravo!!!!Mais comment vous avez su que c’était Érastosthène qui avait découvert que la terre était ronde?

    1. Camélia Balistrou dit :

      On l’a su car Eratosthène a laissé derrière lui son œuvre scientifique. Grâce à ses écrits, on lui attribue le calcul d’une valeur correcte de la circonférence terrestre. Il a aussi imaginé en premier la division du globe par un système de lignes « méridiennes et latitudinales ».

  8. RARA 69 dit :

    mais pouriez vos dire quells sont les autre personne, autre que Eratosthene qui ont proposer que la terre était ronde

  9. RARA 69 dit :

    mais pouriez vos dire quells sont les personne qui ont proposer que la terre était ronde

  10. Sinon dit :

    Cela ne prouve pas que la terre est ronde. Homme de peu de foi mais que le soleil est beaucoup plus près de nous

  11. Loupiotte Notre Science dit :

    Très bonne page et explication !

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